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Usos, curiosidades y beneficios de la miel.

Los beneficios de la miel son archiconocidos. La miel es un alimento que casi todo el mundo tiene en casa. A mucha gente le encanta su sabor tan dulce, y es que la miel está compuesta aproximadamente de un 80% de diferentes azúcares. Pero de lo que quiero hablar hoy no tiene nada que ver con su peculiar sabor, sino con las posibles aplicaciones que esta ha tenido, tiene y puede llegar a tener.

¿Por qué la miel no caduca?

Si eres un poco observador, te habrás dado cuenta de que la miel tarda muchísimo en estropearse, es decir, en caducar.

Además, se ha usado desde la antigüedad para tratar enfermedades y lesiones. De hecho, la primera referencia escrita de las características y los beneficios de la miel data de 2100-2000 a. C. y está grabada en una tabla sumeria.

Puede que pienses que a primera vista la no caducidad y la capacidad medicinal de la miel no tienen nada que ver, pero sí existe una relación. Estas dos propiedades son debidas a un conjunto de factores intrínsecos de la miel que hacen que sea muy difícil para los microorganismos crecer en ella.

Los azúcares de la miel.

El primero de estos factores es la gran cantidad de azúcares que contiene. Como he dicho antes, la miel contiene más o menos un 80% de azúcares y menos de un 18% de agua, lo que la convierte en un medio hipertónico.

La consecuencia de esto es que cuando un microorganismo llega a la miel, sus líquidos internos son “absorbidos” debido a la ósmosis, ya que el agua tiende a ir a donde hay más concentración de solutos.

Este comportamiento es le responsable de muchos de los beneficios de la miel ya que en consecuencia el microorganismo es incapaz de llevar a cabo su metabolismo y muere.

beneficios de la miel
Mecanismo de ósmosis por el que el agua tiende a ir desde donde hay menos solutos (interior de los microorganismos) hacia donde hay más solutos (miel).

El pH de la miel.

El pH de este material es el responsable de muchos de los beneficios de la miel. Este es un potente inhibidor del crecimiento microbiano. Los distintos tipos tienen diferentes valores de pH, pero todos ellos son acídicos (generalmente de entre 3.5 y 4.2).

La mayoría de bacterias no son capaces de crecer a un pH tan ácido. Por ejemplo, el pH mínimo al que puede crecer E. coli es de 4.3 y el de Salmonella spp. de 4.

Así se evita el crecimiento de numerosas especies de bacterias, aunque los hongos sí suelen ser capaces de crecer a pHs más bajos.

Componentes antimicrobianos, factor determinante en los beneficios de la miel

Muchos de los beneficios de la miel están relacionados con sus características antimicrobianas:

Agua oxigenada.

Algunas mieles también tienen en su composición H2O2, lo que todo el mundo conoce como agua oxigenada y tenemos en casa para tratar heridas.

Se cree que la función de este compuesto es la de evitar el deterioro de la miel cuando aún no ha alcanzado la concentración de azúcares final.

La formación de este este compuesto se debe a la presencia de una enzima llamada glucosa oxidasa, que es añadida por las abejas. Su finalidad es la de transformar glucosa en H2O2 y ácido glucónico, que contribuye a la acidificación del pH durante la maduración y es inactivada cuando la miel ya ha madurado (aunque puede reactivarse cuando la miel es diluida).

El H2O2 es un potente agente oxidante, capaz de matar a los microorganismos mediante la oxidación de sus componentes celulares.

Metilglioxal.

Otro componente antimicrobiano es el metilglioxal. Se ha visto en algunos estudios que mieles que no contenían H2O2 (como la miel de manuka), seguían manteniendo actividad antimicrobiana.

En el caso de la miel de manuka, esto se debe a los altos niveles de metilglioxal que contiene. En general, este compuesto se forma a partir de azúcares durante tratamientos térmicos o durante periodos de almacenamiento largos de alimentos que contienen carbohidratos.

No es así en la miel de manuka, en la que el metilglioxal se forma a partir de dihidroxiacetona, presente en altas cantidades en el néctar de las flores del árbol de manuka (Leptospermum scoparium), a partir del que se produce esta miel.

beneficios de la miel
Molécula de metilglioxal

No se conoce el mecanismo por el que el metilglioxal acaba con las bacterias, pero se cree que afecta a estructuras como las fimbrias o flagelos, que están involucrados en el desplazamiento y adhesión a superficies.

Bee defensin-1

Por último tenemos el péptido bee defensin-1, que las abejas añaden a la miel. En realidad, se trata de un péptido antimicrobiano propio del sistema inmune de las abejas y que tiene actividad contra bacterias Gram-positivas como S. aureus.

La cantidad de esta sustancia varía mucho de un tipo de miel a otra. Por ejemplo, la encontramos en la miel RS pero no en la miel de manuka.

Además del H2O2, el metilglioxal y el péptido bee defensin-1, puede que haya otros compuestos que contribuyen al efecto antimicrobiano de la miel. Se ha visto que cuando los mencionados anteriormente son neutralizados, algunas mieles siguen manteniendo actividad antimicrobiana. Esto podría deberse a compuestos fenólicos procedentes del néctar que utilizan las abejas para producir la miel.

Beneficios de la miel: conclusiones

Si has llegado hasta aquí después de toda esto, seguramente te estarás preguntando cuáles son realmente los beneficios de la miel cuando la usamos en nuestro día a día.

Pues bien, las mieles correctamente estandarizadas y formuladas (en las que se tiene la composición optimizada y controlada), pueden servirnos para el tratamiento de quemaduras o incluso para el tratamiento de infecciones causadas por bacterias resistentes a antibióticos. Esto ejemplariza claramente la amplia variedad de beneficios de la miel.

Como ves, la miel no es solo un alimento con el que endulzar nuestras comidas, sino que también tiene otras aplicaciones interesantes. La miel es buena para muchos aspectos relacionados con el funcionamiento del organismo.

¿Para qué usas tú la miel? ¿Cuál de estos beneficios de la miel desconocías? Cuéntanoslo en un comentario.

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Referencias

Kwakman PHS, Zaat SAJ. Antibacterial components of honey. IUBMB Life. enero de 2012;64(1):48-55.

Mandal MD, Mandal S. Honey: its medicinal property and antibacterial activity. Asian Pac J Trop Biomed. abril de 2011;1(2):154-60.

Rabie E, Serem JC, Oberholzer HM, Gaspar ARM, Bester MJ. How methylglyoxal kills bacteria: An ultrastructural study. Ultrastruct Pathol. 2016;40(2):107-11.

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Yago Muñiz Baldomir

Biólogo con especial interés en biotecnolgía. Hago divulgación en instagram bajo el nombre de @thebioaholic.

2 comentarios en «Usos, curiosidades y beneficios de la miel.»

  1. Pingback: La reacción de Maillard y los aromas de los alimentos cocinados

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