¿Son los gemelos realmente idénticos?

Todos conocemos a un par de gemelas o gemelos, pero seguramente muy pocos son capaces de distinguirlos cuando se los encuentran por separado. Esto nos lleva a pensar si los gemelos (¿o eran mellizos?) son realmente idénticos o no. A continuación veremos las diferencias entre los gemelos y los mellizos, qué cantidad de material genético comparten y cuán importante es el ambiente para la expresión de los genes.

¿Qué son los gemelos monocigóticos?

Estos son los gemelos propiamente dichos. Surgen de la fertilización de un solo óvulo por un espermatozoide.

Sin embargo, esa es una hipótesis que el Dr. Gonzalo Herranz, profesor emérito de la Facultad de Medicina de la Universidad de Navarra, se está encargando de desmontar. Él propone que la formación de gemelos monocigóticos no se da a partir de una sola célula sino de dos cigotos diferentes desde el inicio del desarrollo.

En algún momento durante las dos primeras semanas del desarrollo embrionario, el cigoto se divide en dos, separándose en dos cigotos independientes y genéticamente iguales. Estos cigotos serán del mismo sexo, ya que comparten el 100% de la carga genética. Además, este tipo de gemelos puede compartir saco amniótico y placenta (monoamniótico – monocorial) o no, con una probabilidad del 70 y 30% respectivamente.

¿En qué se diferencian de los gemelos dicigóticos?

Cuando hablamos de gemelos dicigóticos nos referimos a lo que comunmente llamamos «mellizos». En esta ocasión, la hipótesis sugiere que ambos cigotos proceden de la unión de dos óvulos con sus respectivos dos espermatozoides. Así pues, los mellizos comparten los mismos genes que dos hermanos/as nacidos en diferentes tiempos (un 50% aproximadamente), pudiendo ser incluso de diferentes sexos.

Sin embargo, un estudio muy reciente revela la existencia de un tercer tipo de gemelos muy poco comunes, los sesquicigóticos, cuya característica es que comparten entre el 50% y el 100% del material hereditario. Los investigadores suponen que este tipo de gemelos se origina por la fecundación simultánea de dos espermatozoides en un mismo óvulo.

Descripción de las formas de fecundación que originan los distintos tipos de gemelos.

Fecundación de los diferentes tipos de gemelos

Pero si conoces a un par de gemelos te habrás dado cuenta de que en realidad no son tan idénticos. Y es que, aún con la misma carga genética, existen otros factores que condicionan el fenotipo final de un individuo, tales como el ambiente y las modificaciones epigenéticas que vamos a ver a continuación.

¿Son realmente iguales los gemelos monocigóticos?

Los gemelos monocigóticos comparten los 25.000 genes de nuestro ADN pero difieren en su epigenoma, según ha confirmado el investigador español Manel Esteller, director del Programa de Epigenética y Biología del Cáncer del Instituto de Investigaciones Biomédicas de Bellvitge (IDIBELL). Estas modificaciones pueden influir en la expresión de determinados genes, pudiendo hacer a uno de los gemelos más susceptible a algunas enfemedades.

Se decía que el ADN era el libro de la vida, pero le faltaban las comas, los puntos y las anotaciones al margen, es decir, la epigenética.

Manel Esteller.

Los cambios epigenéticos se refieren a la relación entre las influencias genéticas y ambientales que determinan un fenotipo. Hablamos principalmente de metilaciones de la citosina y metilaciones y acetilaciones de las histonas del ADN. La mayoría de enfermedades tienen un componente genético y otro ambiental, así que dentro de una pareja de gemelos puede ser que uno desarrolle la enfermedad y el otro no. Son muchos los estudios que confirman la relación de las variaciones epigenéticas con el desarrollo de cáncer, alzheimer, autismo, trastorno bipolar y lupus.

Manel Esteller y su equipo de investigación de cáncer de mama descubrieron que en 36 pares de gemelas se veían diferencias en la metilación de algunos genes en la gemela diagnosticada de cáncer mientras que no aparecían en la otra hermana.

¿Es verdad que los gemelos comparten una conexión mental mística que no tienen los no-gemelos?

La doctora Nancy L. Segal, investigadora del departamento de Psicología de la Universidad Estatal de California (Estados Unidos), asegura que no existe ninguna conexión mística o extrasensorial entre un par de gemelos. Las coincidencias, gustos y pensamientos similares se deben simplemente a la convivencia y a los genes en común. Sin embargo, hay estudios que demuestran que a medida que los gemelos crecen, desarrollan cada vez más diferencias.

Cuanto más mayores, más diferentes

Los gemelos no son como dos gotas de agua, sino como dos caudales del mismo río.

Manel Esteller.

Un grupo de científicos del Instituto Salk en La Jolla (California), han realizado experimentos con ratones para dilucidar por qué los gemelos difieren en su personalidad al cabo del tiempo.

Ellos descubrieron que el tiempo que dedica cada gemelo a lo largo de su vida a explorar el entorno se traduce en un diferente desarrollo del hipocampo, la zona del cerebro que se dedica a la memoria y el aprendizaje. El hermano que más tiempo dedicó al comportamiento exploratorio tenía tres veces más neuronas en el hipocampo, de forma que las personalidades que desarrollarán serán diferentes y únicas.

Es la primera vez que se demuestra que la forma en que vivimos, las experiencias cotidianas y las pequeñas elecciones determinan quienes somos al cambiar la plasticidad de nuestro cerebro, aún compartiendo la misma carga genética con tu hermano gemelo.

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Carmen Medina Rabasco

Bióloga, bloguera y soñadora.