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Sabores que matan: el cianuro potásico

El cianuro potásico es una sustancia altamente tóxica y letal que ha sido utilizada históricamente como veneno. Es importante tener en cuenta que el cianuro potásico es altamente peligroso y su uso con fines ilegales está completamente condenado. Por lo que como puedes imaginar, querido lector, este artículo tiene como objetivo proporcionar información objetiva sobre el cianuro potásico y sus riesgos.

El sabor: más allá de lo dulce y lo salado

El sabor es una cosa muy personal. El gusto cumple principalmente dos funciones: permite evaluar la toxicidad y los nutrientes de los alimentos mientras nos ayuda a decidir qué ingerir y, prepara el cuerpo para metabolizar los alimentos una vez que se han ingerido.

El sentido del gusto ha evolucionado para discriminar los alimentos beneficiosos de los venenos ambientales como un sistema crítico para asegurar la supervivencia humana. Este objetivo se logró impulsando el comportamiento de alimentación innato para aceptar alimentos nutritivos o rechazar sustancias tóxicas potenciales. Pero el humano ha utilizado, desde la edad antigua, estos potenciales venenos para su propio beneficio, ya sea como armas o como medicamentos y han permitido grandes avances en distintas ramas como la medicina o la tecnología. En este artículo se va a abordar un conocido veneno mortal usado como arma: el cianuro potásico.

Cianuro potásico: el compuesto letal

El cianuro potásico es un sólido blanco, granular o cristalino. Se descompone en contacto con agua, humedad, dióxido de carbono y ácidos, produciendo cianuro de hidrógeno (gas) muy tóxico y altamente inflamable. El olor del cianuro potásico es bien conocido. En la bibliografía que existe sobre este conocido compuesto se puede leer que su sabor se puede asemejar a almendras amargas.

Como sabemos una pizca de este sólido blanco es suficiente para matarte instantáneamente. Es un tóxico sistémico que afecta prácticamente a todas las células y órganos del cuerpo al interferir con la capacidad de las células para utilizar el oxígeno. La muerte se produce por asfixia y produce taquicardia, convulsiones y finalmente, parálisis respiratoria.

Una historia trágica: el sabor de la muerte

Hace ya 17 años, en 2006, ocurrió una tragedia en India. La noticia se hizo viral porque un médico “resolvió” una pregunta importante en ciencia sin respuesta: ¿a qué sabe el cianuro potásico?

Un hombre en India se suicidó dejando una nota en la que describía el sabor de este compuesto tóxico. En la nota se leía:

“Doctores, cianuro potásico. Lo he probado. Quema la lengua y tiene sabor acre”

La policía local india dijo que al parecer el hombre se registró en el hotel, mezcló cianuro potásico con alcohol y lo agitó con el bolígrafo con la que iba a escribir su propia nota de suicidio. Accidentalmente, se metió la pluma en la boca y rápidamente escribió la nota antes de morir. No le dio tiempo a escribir más.

Hasta la fecha no había registro sobre el sabor del cianuro y es una prueba a tener en cuenta. Pero ¿realmente es el sabor de este veneno tóxico?

Química detrás del cianuro potásico

El cianuro potásico está compuesto por iones cianuro CN y potasio K+. El cianuro es un nucleófilo bastante fuerte, es decir, es una especie que reacciona con bastante facilidad con las cetonas y aldehídos de los azúcares que están presentes en las mayorías de las bebidas alcohólicas. El sabor acre que describía el hombre en la nota de suicidio podría ser debido a este y otros sabores de las bebidas, como los aromas, por lo que no se puede atribuir directamente al cianuro. Además, los iones potasio (K+) tiene un sabor tanto salado como amargo por lo que el sabor podría ser atribuido solo al potasio y no al ion cianuro (CN).

cianuro potásico
Figura 1. Estructura química del cianuro potásico, KCN. (Imagen creada con ChemDraw Professional)

Conclusión

Como podemos observar hay demasiados factores que complican la determinación del sabor del cianuro potásico, por lo que y aunque tenemos una evidencia sustancial no podemos asignarle el sabor al cianuro ya que podría ser un producto secundario de mezclarlo con la bebida alcohólica o de los iones en solución.

Todavía queda mucho por saber sobre este compuesto químico, aunque lo que nos ha quedado siempre claro es que el cianuro potásico en un veneno altamente mortal, ¿o no?. Hay evidencias de personas que han sobrevivido a esta fatal sustancia y de la que podremos hablar en otro artículo.

Artículo editado por Equipo de Microbacterium

Bibliografía

Breslin P. Current Biology. An Evolutionary Perspective on Food and Human Taste. 2013;23(9):R409-R418.

Rossella N. et al. Taste Perception and Food Choices. Journal of Pediatric Gastroenterology and Nutrition. 2012;54(5):624-629.

Gupta PK. Chapter 2 – Definitions and scope of toxicology. Fundamentals of Toxicology. Essential Concepts and Applications. 2016:9-17.

Potassium Cyanide: Systemic Agent. Centers for Disease Control and Prevention.

Nota de prensa, 9 de Julio de 2006: https://www.smh.com.au/world/suicide-note-reveals-taste-of-cyanide-20060709-gdnx7f.html

Vanessa Redondo

Vanessa Redondo

Medical writer y doctora en química orgánica. Apasionada de la escritura científica.

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